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¿Podría el futuro de la energía limpia convertir el aire en gasolina? Puede parecer demasiado bueno para ser cierto, pero el cofundador de Microsoft, Bill Gates y sus socios están experimentando con una tecnología que podría ayudar a detener el calentamiento global y proporcionar combustible limpio. En sus instalaciones en Squamish, al oeste de Canadá, los ingenieros ya han logrado extraer CO2 del aire y usarlo para producir una mezcla de gasolina y diesel. Esperan eventualmente replicar el proceso a escala industrial, informa The Guardian.

Carbon Engineering, una compañía creada por Gates, el físico David Keith y el magnate de las arenas petrolíferas Norman Murray Edwards, y su socio, la compañía canadiense de energía Greyrock, anunciaron en diciembre pasado que habían logrado un avance vital. Carbon Engineering había logrado usar CO2 capturado para sintetizar una mezcla de gasolina y diesel.

Las tecnologías individuales, como la captura de carbono y la síntesis de combustible, no son nuevas. Pero combinados, ampliados y alimentados con energía solar, podrían limpiar el planeta al tiempo que ofrecen una nueva fuente de combustible neutro en carbono que utiliza menos tierra y agua que los biocombustibles. Carbon Engineering calcula que una vez ampliada, la tecnología podría producir combustibles por menos de $ 1 por litro.

Su proceso, conocido como “aire para combustibles” (o A2F) consta de tres pasos principales. Primero, el CO2 se captura del aire y se purifica. La instalación en Squamish ya elimina una tonelada de CO2 por día de la atmósfera, pero anteriormente, esto simplemente se devolvió al aire ya que el resto del proceso no se desarrolló lo suficiente. A continuación, se utiliza electricidad limpia, como la energía solar, para dividir el hidrógeno del agua. En el paso final, el CO2 y el hidrógeno se sintetizan en combustible, como el diesel y el combustible de aviación. Los combustibles producidos de esta manera también son más limpios que los combustibles fósiles, según Carbon Engineering.

“A2F es una tecnología que puede cambiar el juego”, dice en su sitio web. “Ofrece una alternativa a los biocombustibles y un complemento a los vehículos eléctricos en el esfuerzo por desplazar los combustibles fósiles del transporte”. Si bien los vehículos eléctricos son más adecuados para distancias más cortas, el transporte de larga distancia, los barcos y los aviones aún necesitan la alta densidad energética de los combustibles líquidos, según la compañía.

Sin embargo, los críticos argumentan que la principal prioridad del mundo no debería ser capturar CO2, sino emitir menos en primer lugar.

En la revista Science, el profesor Kevin Anderson, subdirector del Centro Tyndall para la Investigación del Cambio Climático, y Glen Peters, director de investigación del Centro para la Investigación Climática Internacional (Cicero) en Noruega, argumentan que las tecnologías para eliminar el carbono pueden no funcionar en escala.

Anderson advierte que los gobiernos están asumiendo que estas tecnologías limpiarán la atmósfera en el futuro, según The Guardian. Esto les da menos incentivos para reducir las emisiones ahora. Anderson señala que también es una suposición peligrosamente optimista dado lo nuevas y no probadas que son estas tecnologías a gran escala.

“No son una póliza de seguro; son una apuesta arriesgada con las generaciones del mañana, particularmente aquellas que viven en comunidades pobres y climáticamente vulnerables, que pagarán el precio si nuestra apuesta de alto riesgo no cumple con lo prometido “, dice Anderson. Si las tecnologías no son tan exitosas como se prometió, “nuestros propios hijos se verán obligados a soportar las consecuencias del rápido aumento de las temperaturas y un clima altamente inestable”.

Bill Gates ha argumentado que los gobiernos y las empresas necesitan invertir en una amplia gama de tecnologías energéticas de vanguardia, desde los combustibles solares hasta las redes más eficientes, a pesar de que puede tomar muchos años para que funcionen a escala.

“Los avances en las tecnologías energéticas podrían reducir la contaminación del aire, ayudar a las personas a escapar de la pobreza y evitar los peores efectos del cambio climático”, dijo en un artículo de opinión sobre energía limpia el año pasado. “Pero aquí está la parte difícil: todavía no sabemos cuáles tendrán éxito”. Entonces, debemos explorar muchas ideas con inversiones tanto del gobierno como del sector privado “.

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